Reseña: Waking up

waking-upEl libro se divide fundamentalmente en dos partes – los detalles de cada una de estas partes dan para mucho, y quizás haya más exposición sobre ellos en un futuro.

En concreto, hay una parte cuyo hilo principal es exponer las contradicciones de la concepción intuitiva del yo dentro de muchas tradiciones del pensamiento. Algunas de las características de ese supuesto yo sobre las que se da una perspectiva crítica son:

  • Su unidad
  • Su existencia como homúnculo poseedor de pensamientos y experiencias pero distinto de ellos
  • El intento de identificación total con facultades como:
    • Capacidad de reconocimiento en un espejo
    • Memoria
    • Sensación de poseer un cuerpo
    • Sensación de tomar decisiones (agencia)
    • Atribución de “estados mentales” a otros seres

Si que se habla favorablemente de la asociación entre la sensación del yo y su desarrollo, y la percepción de ser algo a lo que se le está prestando atención (recuerda a esta conversación con el hermitaño/ladrón de Maine). Los argumentos se basan fundamentalmente en experimentos en neurociencia en las últimas décadas (p.ej. éstos sobre multiples yos asociados con un solo cerebro y éste sobre la sensación de poseer un cuerpo atribuida a cuerpos distintos del habitual). También hay algún argumento filosófico, como esta crítica de Hume del concepto de un yo inmutable y esencial.

A continuación (y en la introducción brevemente para motivar el libro), el hilo principal es la exploración personal del autor de la fenomenología del tema, centrada en prácticas relacionadas con Vipassana, Advaita Vedanta y Dzogchen.

Respecto al Vipassana, se comentan beneficios respecto al bienestar mental mostrados en muchos estudios que examinan esas prácticas o similares (aunque muchos de esos estudios sean de poca calidad). Se habla también de haber llegado a tener momentos de consciencia que no se siente no atada a los sentidos similares a los asociados a la práctica, y se critica su enfoque de cambio gradual en la percepción y la dualidad entre observador y respiración que introduce (en esta entrevista hay más detalles sobre estas críticas).

Estos aspectos no se encuentran en el estudio alrededor de Poonja-Ji, asociado al Advaita Vedanta. Sin embargo ahí se encuentra mucha falta de espíritu crítico respecto a la percepción de las experiencias correspondientes. El autor considera que el estudio asociado al Dzogchen tiene un punto de vista más sofisticado sobre el significado de esas experiencias, y destaca el haber aprendido de Tulku Urgyen y en concreto la enseñanza que el libro llama “pointing out“.

Requiere ciertamente bastante valentía compartir experiencias tan íntimas con el lector, aunque quizás cueste menos teniendo en cuenta su probable simpatía.

Lo que incrementa aún más la sensación de valentía, es el considerar este libro y las ideas que representa dentro de la trayectoria asociada a Sam Harris. Realmente (y diría que lamentablemente), es muy inusual el evitar poner el piloto automático mental, y no tomar la posición que se espera de nosotros dado el resto de nuestras opiniones, y por tanto puede generar menos problemas.

Más concretamente, hay que tener muchos arrestos para llegar a ser uno de los principales invitados en una conferencia del movimiento ateo en norte América, y hacer un discurso en estas líneas. Ahí se da la perspectiva de que hay partes valiosas de la experiencia humana sobre las que dentro de ese movimiento hay mucha ignorancia y prejuicio negativo, sin verdadero motivo dentro de sus supuestos principios de racionalidad. Teniendo eso no sólo un precio instantáneo en cuanto a abucheos, sino posiblemente consecuencias económicas también.

Lo que quizás fue el aspecto menos satisfactorio de la lectura del libro, pero a la vez es algo que la hizo mucho más factible, es el uso informal del lenguaje, que choca con la disección en la primera parte del libro de mucho conceptos. Nos encontramos así con muchas frases donde el autor habla de lo que “uno” haría o pensaría o experimentaría , y no está claro a la luz de todos las sutilezas que se han contado antes de que “uno” exactamente se está hablando. No es que sea un asunto fácil de evitar en todo caso – la solución estándar sería crear un lenguaje paralelo, pero eso haría que el libro tuviera mucho menos alcance.

Reseña: Bangkok Haunts

SPortadaiguiendo con lo saga de Bangkok 8 (y saltando en el order de publicación), llegamos a Bangkok Haunts. El autor nos lleva por caminos aún más oscuros que en el primer libro, con aparición prominente de un “juego del elefante”, y menciones también (ya presentes en Bangkok 8) a la meditación con cuerpos en descomposición.

La trama se centra en el lado oscuro del fatalismo y la miseria – el abuso permanente hacia alguien que sólo consigue algo de poder más tarde en su vida usando su poder de seducción, y los abusos posteriores de esa persona sobre los demás. La perspectiva con la que de presenta la situación se refleja bien en la siguiente cita:

Los pobres de solemnidad no tienen yos (selves?) que destruir. Cuando tienen un poco de poder, saben que es sólo por un momento. No tienen práctica en preparar para el futuro. Generalmente no creen que tengan uno. […] Para los pobres, nacer es el desastre primario: poseer un cuerpo que tiene que ser alimentado y puesto a refugio de los elementos y cuidado, y con el ansia de reproducirse, de continuar. Todo lo demás son juegos de niños, incluyendo la muerte.

Respecto a lecturas relativamente recientes, el libro recuerda a Operación Princesa, por los comentarios sobre las gran cantidades de cocaína que se mueven en el mundo de los negocios y el del espectáculo, y la participación de cuerpos policiales y militares en el tráfico de esa sustancia.

Particularmente memorable el personaje del hermano de la asesinada, que escapó como monje. Relacionado con él, algo que también ya ocurre en Bangkok 8, y que puede llevar a conclusiones equivocadas al lector, es cuando se asocian explícitamente las perspectivas del narrador u otros personajes al budismo. Aunque es claro como muchas de ellas se pueden asociar con ideas dentro de las correspondientes tradiciones, no parece nada claro que sean perspectivas que la mayoría de la gente que se identifica con esas tradiciones compartiría (ni siquiera en Tailandia).

Reseña: Bangkok 8

jade_templeEl descubrimiento literario que más impactó en los últimos meses, junto con Love and Math (originado simplemente por buscar con la B en la biblioteca del barrio, a ver que había sobre esa ciudad).

La trama es principalmente una excusa para presentar las reflexiones del investigador sobre multitud de temas y su simpatía por los desafortunados, recordando bastante al enfoque en la novela negra llevado a cabo con éxito por Lorenzo Silva en las últimas décadas.

Muchas de esas reflexiones transcurren por la línea del contraste entre estilos de vida en occidente (que fundamente el libro considera dentro la cultura anglosajona, particularmente la de USA) y estilos de vida Tailandia. Se nos muestran por ejemplo perspectivas locales asombradas por lo sencillo de tener un estilo de vida relativamente lujoso, y de protegerse frente a posibles catástrofes, pero a la vez decepcionadas por lo que ven como falta de vivacidad. En otro ejemplo, se muestran perspectivas occidentales que tienen la sensación de que en la cultura local hay un fatalismo que lleva a estar en cierto sentido menos preparado para las adversidades, pero también a una vida con menos estrés y más posible de disfrutar.

Otra temática son los comentarios sobre los deseos y su banalidad. Uno que tiene el mayor número de subrayados en la edición de Kindle y que considero también particularmente memorable y apropiado (más allá de la duda de si se puede “verdaderamente ser” algo) es el siguiente:

Cuando estamos agarrados por el hambre, solo pensamos en comer. Luego, cuando se acaba el banquete, vemos la evidencia de lo que verdaderamente somos.

Un rasgo frecuente en los libros escritos por expats es una idealización de su tierra de acogida, y el libro desde luego que cae un poco ahí, pero no es de los peores; muestra al menos el alto nivel de corrupción en la sociedad (curiosa la conexion de algunas de la actividades ahi con la guerra de Vietnam), y alguna aparición de personajes locales que no llegan a los inverosímiles grados de sofisticación filosófica de los personajes principales.

Quizás uno de los aspectos menos realistas del libro, después de proyectar modos de hablar anglosajones en los personajes locales (decir “por Buddha” donde el autor diría “por Dios”, por ejemplo), sea exagerar la cantidad de gente relacionada con los bajos fondos – recuerdo sentimientos similares al leer algunas novelas situadas en Barcelona. Impresión que juzgando por las opiniones en goodreads, comparten muchos de los lectores tailandeses.

Reseña: Afterparty

3d_printing_picUn thriller ambientando en un futuro donde es muy sencilla la fabricación casera de objetos, incluyendo sustancias psicoactivas. Ambientado en la zona de Toronto, lo que sin duda influyó en comprarlo – siempre es curioso ver novelados sitios que tienen un lugar importante en la memoria.

La trama se centra en una substancia que lleva a una sensación permanente de conexión/unidad y amor con un ser todopoderoso y omnipresente, al estilo de por ejemplo San Juan de la Cruz o el Advaita Vedanta. El parar de consumir la sustancia puede llevar a la depresión y al suicidio.

La síntesis de la substancia, a la que llaman Numinous, altera profundamente la vida de sus descubridores. El principio del libro nos muestra a una de ellos en un manicomio, preocupada por la aparición de la sustancia en las calles. Otros de los descubridores están en la cárcel o han sido asesinados. No creo que sea adecuado dar muchos más detalles de la trama, pero como buen thriller introduce un número aceptable de sorpresas, y un final rocambolesco. Hay una labor agradable también en crear un ambiente más allá de la trama – un momento interesante es cuando supuestos gángsters utilizan un modificador de voz de baja calidad para la tecnología de la época y más esfuerzo de uso, sólo para sonar más amenazantes. Dos personajes bastante originales son:

– El cowboy con doble personalidad. Por un lado está Vincent, el asesino con sentimientos suprimidos farmacéuticamente, y por otro lado The Vince, sensible y que cría búfalos en miniatura en el suelo de su cuarto.

– Ollie, la hacker/analista de seguridad de origen filipino y amante de la protagonista. El consumo de una sustancia la lleva a la frontera entre una habilidad inaudita para percibir conexiones entre hechos, y la paranoia. La paranoia llega a dominar, y eso la lleva a perder su trabajo, cometer un asesinato y conocer a la protagonista en el manicomio.

Algo sorprendente dentro de la temática cyberpunk es lo convencional en el sentido político. Apenas se mencionan las autoridades o el sistema político del momento, y los personajes tienen estilos de vida más o menos conformistas hasta los problemas con el descubrimiento de Numinous.

El libro es ambiguo respecto a los temas religiosos y filosoficos que considera, limitándose a reflejar las perspectivas diversas de sus personajes, y comentando algunas ideas que han sido fructíferas en los debates correspondientes (NOMA, por ejemplo). También hay un nivel alto de pornografía intelectual en las conversaciones entre los personajes. Hay comentarios interesantes por ejemplo sobre la relación entre el sentido del lugar y los sentimientos hacia alguien (por ejemplo, es raro a menudo estar en un sitio importante en la memoria con alguien que se asocia a otro sitio importante y nunca estuvo allí – y es posible tener también una relación fuerte con alguien que pierde sentido en un lugar distinto). También hay comentarios curiosos sobre como los efectos secundarios de muchas sustancias bioactivas son poco predecibles para la ciencia del momento – a veces, como Viagra, acaban convirtiéndose en el propósito en la etapa de comercialización, o sobre el sentido del tiempo y el efecto evolutivo en el mismo a través de la amígdala.

Reseña: Thailand Bundle – 50 Common Scams, The Ten Cardinal Sins, Another Ten Sins, y Thailand: Why You Shouldn’t Retire To Thailand

jewelryMirando los libros antes de la partida próxima para Bangkok – antes de vivir en otros sitios, hubiera venido bien aprender sobre sus caras amargas.

Refleja bien la situación legal que deja a los extranjeros desprotegidos cuando se implican en negocios compra de propiedad. Especialmente cuando se hacen las cosas sin intervención de un abogado acostumbrado a manejar ese tipo de situaciones. También como es útil poder percibir el efecto de las jerarquías en el trato entre la gente, y cómo hay que tener cuidado con mantener la calma en conflictos, ya que la mayoría de la gente local no dudará en escalar la situación si un extranjero la tensa.

De los timos que comenta, los que impresionan más son los que implican corrupción policial, más allá de las falsas acusaciones de posesión de sustancias ilegales. Un ejemplo es la falsa acusación de daños después de alquilar un esquí acústico, unida a un acuerdo entre el que la hace y la policía. Otro es la falsa policía de derechos de autor que se lleva equipamiento musical de los negocios, a veces compartiendo beneficios con la policía de verdad a cambio de inmunidad.

Refleja también como la sociedad tiende a lo matriarcal (con muchos hombres más enfocados en el ocio que en mantener a una familia o tomar decisiones en ella), y cómo ir con una actitud derrochadora puede tener malas consecuencias – no falta gente que intentará aprovecharse de ello, y mucha gente tendrá una percepción de la persona sin cuidado con el dinero como débil.

El segundo libro es quizás menos útil: Hay muchas quejas que realmente se reducen a que el autor pasó a tratar con personas con menor educación y respeto por los demás al cambiar de país, que realmente es una elección de compañías. Si que tiene algún comentario interesante respecto al mantener lazos con el país originario, y como eso puede dar lugar a situaciones más agradables en cuanto a familia / servicios medicos / problemas con el tiempo.

Reseña: Love and Math

love_And_mathDefinitivamente una experiencia impactante leer el libro, una de los que mas en los últimos años. El autor da una versión para un público general de algunos conceptos de las matemáticas contemporáneos, y los métodos para tratar con ellos. Como el libro comenta, tienen muy poco que ver con lo que mayoría de las personas conciben como matemáticas. Eso provoca una sensación de aislamiento en muchos contextos sociales que puede resultar frustrante. El leer sobre el libro ha influenciado desde luego la reacción a esa frustración – de la impotencia, a pensar que realmente es posible cambiar esa situación.

La exposición de los conceptos definitivamente aclara lo que intentan representar, incluso ya sabiendo las definiciones técnicas con anterioridad. Algunos de los conceptos que el libro describe particularmente bien son:
Grupos de trenzas.
– Ventajas de analizar algebras de Lie en comparacion con grupos de Lie.
Grupos de Galois.
Grupos fundamentales.
Monodromia.
p-branas.
Teoría de haces
– El programa de investigación Langlands en general, y su conexión con la resolución del teorema de Fermat.

Es curioso también observar a través de los ojos del autor los procesos humanos en torno a la exploración matemática, sobre todo la parte de la URSS donde el autor sufre numerosos abusos por ser judío, y la situación se aborda con perspectiva más crítica.

En particular, leer el libro sirvió para aclarar un misterio respecto a la cultura matemática en Europa del Este – el modo de escribir, omitiendo una gran cantidad de los pasos, de un modo que puede rayar en desafío al lector (la reseña de Peter Woit sobre el libro tiene algunos comentarios interesantes al respecto). El libro menciona como eso estuvo influenciado por estrictos límites de páginas en las revistas de la zona que publican artículos matemáticas, y muestra como la transmisión oral del conocimiento hace que aún así sea posible entenderse (p.ej. uno de los primeros colaboradores/mentores del autor le da un artículo, y le dice que llame en cuánto no entienda una definición). Es interesante también leer sobre las charlas moderadas por Israel Gelfand – ojalá se viera mas a menudo ese clima de debate, en lugar de un gran porcentaje de la audiencia medio dormida. De particular interes resultó la figura del espectador que está obligado a mostrar si está siguiendo la charla o no. Leer sobre la figura trae recuerdos de haber considerado soluciones similares, sobre todo para temas de acento. Quizás la utilice si se da la situación adecuada.

Es curioso también leer sobre la experiencia del autor construyendo un árbol de decisión que simula el diagnóstico del médico, sobre todo habiendo visto recientemente una herramienta con propósitos similares.

La parte de la lectura que no provoca tanto agrado es la relacionada con los aspectos filosóficos. Durante la mayor parte del libro se asume un platonismo intuitivo, asociando elementos de la vida cotidiana con las formas abstractas que parecen representar a la escala de la visión humana. Al final se hace explícita esa posición platonista durante unas pocas páginas, y la existencia de otras perspectivas (algunas no dualistas) se deja dentro de una nota al pie. No parece la forma de presentar un tema tan controvertido que le pueda hacer más bien al lector. Hay también pequeñas faltas de rigor, que en general parecieron comprensibles al leer dada la audiencia a la que va dirigido el libro. Quizás el único caso donde no fue así es cuando se implica que resolver eficientemente problemas de factorización es necesario para romper el método de encripción RSA, en lugar de suficiente (pero probablemente el encontrar esto menos comprensible esté inducido con la mayor familiaridad con ese problema en comparación con otros mencionados en el libro).

Fuel y orden

Otro gran libro descubierto en The Interval hoy es Hungry Planet. Los autores presentan una coleccion de fotos donde una familia aparece con todos los alimentos que consumen en una semana – lo cual se enlaza con las circunstancias economicas/culturales que llevan a esa seleccion de comida.

Un gran comentario es sobre una situacion en Africa donde intentaban conseguir la receta de un plato tradicional – produjo una situacion extraña, ya que la persona local no tenia un concepto de “receta” similar al comun en muchos otros sitios (en el sentido de descripcion estructurada de un proceso de elaboracion).

Familia en Butan